Netflix a depăşit numărul de 109 milioane de abonamente, investeşte în 4K, HDR şi sunet surround pentru următorele 100 de milioane

Săptămâna trecută am avut plăcerea de a participa la un eveniment de presă organizat de Netflix în Berlin, unde compania a vorbit în special despre tehnologiile din spatele serviciului de streaming, şi cum vor fi acestea folosite pentru a atrage utilizatori noi spre această platformă. Cu peste 109 milioane de abonamente active în toată lumea şi peste 250 de milioane de profile individuale, Netflix îşi îndreaptă privirile către următoarele 100 de milioane.

În 2017, după 20 de ani de existenţă şi 10 ani de la pornirea serviciului de streaming, platforma pare să fie într-o continuă creştere. Lansarea în toată lumea de la începutul anului 2016, moment care a adus Netflix şi în România, a dus la concentrarea pe livrarea de conţinut în special pentru noii clienţi. Astfel, pentru anul 2017, Netflix a cheltuit peste 6 miliarde de dolari pentru a licenţia conţinut de la alţi parteneri, cât şi pentru crearea de noi seriale, filme, documentare şi alte tipuri de conţinut exclusiv sub brandul „Netflix Originals”. Astfel, din 2013, când primul serial original al companiei s-a lansat (House of Cards) şi până în prezent, au fost lansate în total peste 400 de filme şi seriale proprietare.

Algoritmi, tag-uri şi testare A-B

Pentru a îmbunătăţi serviciile pe care le livrează clienţilor, Netflix foloseşte foarte multe date rezultate din comportamentul utilizatorilor pentru a le oferi întotdeauna conţinut relevant, ambalat într-o manieră care să îi placă fiecăruia în parte. Fiecare dintre cele 250 de milioane de profile existente pe Netflix primeşte o listă de sugestii personalizată, bazată pe obiceiurile de consum şi preferinţele utilizatorului. Compania investeşte mult timp în identificarea elementelor din fiecare film sau serial disponibil, angajând o echipă de „taggeri” care zi de zi urmăresc filmele şi serialele disponibile şi introduc în sistem diverse elemente importante pe care le observă.

Sistemul preia aceste tag-uri şi creează pe baza unui algoritm noi categorii de filme, pe care doar utilizatorii al căror comportament de consum reflectă interes pentru acestea le pot vedea. Practic, de fiecare dată când accesezi Netflix, acesta concepe noi liste cu filme şi seriale care te-ar putea interesa, folosind alte denumiri, alte imagini descriptive şi explorând alte sfere de interes decât cele pe care le-ai ignorat în trecut. Nu în ultimul rând, compania livrează de multe ori conţinut către utilizatori sub descriere, imagine de prezentare, trailer sau categorie diferită (A-B testing), urmând apoi ca cea mai de succes combinaţie de elemente să rămână implicită pentru un număr mai mare de utilizatori.

De altfel, aceasta este strategia care a dus la îmbunătăţirea serviciului Netflix de-a lungul anilor. Iniţial, platforma folosea o interfaţă simplistă, care lista toate filmele şi serialele disponibile într-o listă. Versiunile mai noi folosesc jumătate din ecran pentru a prezenta o imagine sau un trailer, cu rândurile de conţinut în partea de jos, acestea trecând pe plan secund, întrucât prezentarea din partea de sus poate face diferenţa între redarea unui film sau căutarea altuia.

Cum este livrat şi consumat conţinutul de pe Netflix

În acest moment, compania deţine servere de conţinut (CDN) în toate regiunile unde este prezentă, pentru a asigura viteze de transfer ridicate către toţi clienţii. Pentru a se asigura că vitezele de transfer sunt şi mai mari, iar capacitatea serverelor nu este depăşită, Netflix a dezvoltat o nouă platformă hardware numită OCA (Open Connect Appliances). Aceasta este compusă din servere proprietare, pe care Netflix le trimite către toţi operatorii telecom interesaţi în mod gratuit, pe fiecare unitate fiind stocat conţinutul necesar pentru a servi utilizatorii din acea zonă.

Identificarea conţinutului care este necesar pe fiecare unitate OCA în parte se face folosind aceiaşi algoritmi amintiţi anterior, fiind astfel realizate şi profiluri de utilizatori în funcţie de zona geografică şi operatorul telecom preferat. Nu tot conţinutul se va găsi pe un astfel de server, însă în funcţie de nevoi, Netflix poate livra mai multe unităţi sau poate schimba conţinutul stocat de la distanţă. De altfel, în ciuda faptului că aceste servere sunt gratuite pentru operatorii care doresc să le implementeze, costurile de mentenanţă nu sunt suportate de Netflix.

În ciuda faptului că majoritatea utilizatorilor de internet o fac în ultimii ani de pe un dispozitiv mobil, comportamentul celor care folosesc Netflix pare să fie unul neobişnuit. Aproximativ 60% dintre utilizatorii activi o fac din faţa unui televizor conectat la internet, fie acesta de tip „smart”, sau folosit alături de o consolă de jocuri, un set top box cu internet, Chromecast, media box, etc. Mulţi dintre utilizatori descoperă anumite filme sau seriale pe laptop, PC sau smartphone, însă continuă vizionarea pe un ecran mare.

Întrucât televizoarele reprezinte cea mai importantă categorie de dispozitive „Netflix”, compania încearcă întotdeauna să ofere suport mai bun pentru acestea, pornind programul Netflix Recomended TV. Partenerii care doresc să se înscrie în acest program trebuie să se conformeze câtorva criterii de bază: pornire rapidă a televizorului, acces rapid la aplicaţia Netflix, posibilitatea de a lăsa televizorul în stand-by şi de a putea fi pornit din punctul rămas, cât şi alte criterii opţionale precum buton dedicat pe telecomandă, posibilitatea de upgrade la versiuni mai noi ale aplicaţiei şi rezoluţie mai bună pentru interfaţă.

Confruntaţi cu problema televizoarelor inteligente care nu mai primesc suport software din partea producătorilor, cei de la Netflix au dezvăluit că încearcă să ofere acces pe dispozitivele mai vechi pentru o perioadă cât mai lungă. Chiar dacă televizoarele, smartphone-urile, media box-urile sau tabletele nu mai pot rula cele mai noi versiuni ale aplicaţiei, acestea vor fi în continuare capabile să se conecteze la Netflix cu o variantă mai veche, conţinutul nou fiind accesibil, însă nu şi interfaţa nouă. Probabil că mulţi dintre utilizatori vor fi mulţumiţi cu acest compromis decât să fie nevoiţi să cumpere hardware nou.

HDR, Dolby Atmos şi viitorul conţinutului de pe Netflix

În ultimii câţiva ani am auzit multe despre tehnologia de afişare HDR, despre noi sisteme de sunet surround şi dispozitivele capabile să redea aceste noi formate. Netflix a ales ca partener pentru noile tehnologii compania Dolby, care oferă două dintre ele mai avansate formate de pe piaţă: Dolby Vision pentru imagini în HDR (High Dynamic Range) şi Dolby Atmos pentru sunet surround. Desigur, tot conţinutul HDR şi surround de pe Netflix poate fi redat şi pe dispozitive compatibile cu alte standarde precum HDR10 şi Dolby Surround-ul clasic, bazat pe canale audio, însă experienţa „completă” este disponibilă doar pe televizoare şi sisteme audio compatibile cu noile tehnologii.

Netflix va încerca pe cât posibil să ofere conţinut HDR şi sunet surround pentru majoritatea producţiilor proprii, în funcţie de posibilităţi. De exemplu, serialele şi filmele care au început producţia înainte ca aceste tehnologii să fie atât de răspândite, nu vor putea fi „convertite” aşa uşor la noile formate, în timp ce anumite producţii nu pot fi filmate sau înregistrate în acest fel, fiind limitate de buget sau de alte probleme de ordin fizic (camerele pot fi prea mari pentru a fi folosite în spaţiile unde se filmează, de exemplu).

Ce speră însă Netflix să facă în următorii câţiva ani este să producă mult conţinut la standarde noi, chiar dacă utilizatorii din prezent nu îl pot vedea la adevărata sa calitate. În timp, mai mulţi utilizatori vor cumpăra televizoare compatibile, mai ales că preţurile acestora vor fi într-o scădere continuă. De asemenea, filmele şi serialele „masterizate” pentru HDR Dolby Vision, oferă o experienţă de vizualizare mai bună chiar şi pentru cei care folosesc televizoare HDR10 sau fără HDR, în comparaţie cu filmele realizate fără HDR.

Nu în ultimul rând, compania încearcă încă de pe acum să filmeze producţii la calitate mai mare decât este posibilă pentru livrare în acest moment, pregătindu-se astfel pentru viitor. În ciuda faptului că nu avem încă posibilitatea de a reda conţinut 8K, anumite filme şi seriale ar putea fi remasterizate digital la noua rezoluţie pentru a fi gata de consum imediat. Această strategie a fost folosită anii trecuţi de Netflix atunci când televizoarele inteligente au primit compatibilitate cu redarea de conţinut 4K, serviciul de streaming oferind câteva producţii în 4K încă din prima zi de disponibilitate acestora.

Notă: Netflix a plătit transportul şi cazarea pentru participarea la acest eveniment.